גרטרודה בבילינסקה הצעירה עבדה בשנות ה-20 של המאה הקודמת כמטפלת אצל משפחה יהודיה בוורשה. כשזו האחרונה עלתה לישראל והציעה לגרטרודה להצטרף למסע כחלק מהמשפחה, בחרה גרטרודה להישאר בפולין מולדתה ועברה לעבוד בביתה של משפחה יהודיה נוספת, משפחת סטולוביצקי המבוססת. היא לא שיערה בשלב ההוא, כי הגעתה לארץ ישראל תתממש בסופו של דבר, למרות הכל.

גרטרודה טיפלה בבתם התינוקת של בני הזוג סטולוביצקי, אולם לרוע המזל חלתה התינוקת ונפטרה וגרטרודה נשארה לטפל באם, לידיה סטולוביצקי, שהייתה חולנית ולא הצליחה להתגבר על אובדן בתה. בשנת 1936 נולד למשפחה בן, מיכאל, שעבר גם הוא לטיפולה המסור של גרטרודה. בשנת 1939 עם הכיבוש הנאצי, הסתיימו בבת אחת החיים הנוחים של המשפחה. האבא ששהה בפריז לא הצליח לחזור לפולין, המשרתים נטשו, ובבליניסקה הצטרפה אל האם ובנה בן ה-3 אל מסע בריחה מסוכן מווארשה מזרחה. לידיה סטולוביצקי הייתה חלשה מכדי להוביל את המסע רב התהפוכות והאתגרים וגרטרודה הייתה זו שלקחה את המושכות ואפילו פרנסה את המשפחה שנתקעה בווילנה יחד עם אלפי פליטים יהודים אשר קיוו כי במזרח יהיה טוב יותר, אך התבדו.

לידיה סטולוביצקי חלתה ונפטרה באפריל 1941, לא לפני שהשביעה את גרטרודה כי תטפל בבנה ותיקח אותו לארץ ישראל. "נשארתי לבד עם ילד נימול בן 5" סיפרה בבילינסקה ליד-ושם, שנים רבות לאחר מכן. הגרמנים כבשו את שטחי ברה"מ ומצבם של השניים הפך קשה. היא חיה איתו בחדר צר, השיגה עבורו ניירות מזוייפים כולל תעודת טבילה נוצרית, רשמה אותו כאחיינה, התפרנסה בדוחק כמתורגמנית ותרגמה לגרמנית בקשות של התושבים מהרשויות. מדי פעם גם נכנסה אל תוך הגטו הסמוך כדי לסייע למכריה היהודים. כשמיכאל הקטן חלה, מצאה עבורו רופא עליו סמכה כי לא יסגיר אותם לשלטונות. ממקום מגוריהם יכלו לצפות בגטו וראו כיצד מובילים את היהודים אל מותם.

עם תום המלחמה, התעקשה למלא את הבטחתה, נפרדה ממשפחתה בפולין והצטרפה עם הילד הקטן אל שיירות השורדים שניסו להגיע לישראל. בדרך שכללה שהות קשה במחנה עקורים בגרמניה, הצטרפו השניים בשנת 1947 לאניית האקסודוס לישראל ולקחו חלק במאבק ההעפלה ולאחר שהייה במחנה עקורים נוסף, הגיעו ב-1948 לארץ. גרטרודה חיה בתל אביב והתפרנסה בדוחק מעבודות ניקיון, כדי לקיים את עצמה ואת מיכאל ואף קיימה את הבטחתה וגידלה אותו כיהודי.  ביוני 1963 הכיר ארגון יד ושם בגרטרודה בבילינסקה הפולניה כחסידת אומות העולם והיא נטעה את אחד העצים הראשונים בשדרת חסידי אומות העולם ביד ושם.

 

סיפורם המדהים של גרטרודה בבילינסקה ומיכאל סטולוביצקי הפך ברבות הימים ל"השבועה" – רומן מרגש פרי עטו של רם אורן, אשר תורגם למספר שפות וזכה להצלחה בעולם